Batalla del paso de Kasserine

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La Batalla del paso de Kasserine fue un enfrentamiento bélico ocurrido durante la Segunda Guerra Mundial, el martes 16 de febrero de 1943. La batalla se situó en el paso de Kasserine, en las montañas del Atlas en Túnez enfrentándose las fuerzas alemanas de Erwin Rommel y las americanas dirigidas por el general Fredendall. Fue la primera experiencia militar importante de los americanos durante la Segunda Guerra Mundial.

Contenido

Rommel

Las fuerzas anglo-americanas desembarcadas en Argelia habían penetrado en Túnez y tras su fracaso de tomar el Norte del país antes de que volviese Rommel de su expedición a Egipto, fueron destinadas a cortar la retirada que el ejército alemán se había visto obligado a emprender tras su desastre en El Alamein, empujado por el ejército británico de Bernard Montgomery hacia Túnez.

Fue una de las últimas victorias de Rommel en el desierto.

En el transcurso de esta batalla, el oficial de observación alemán Claus von Stauffenberg, futuro conspirador contra Hitler, fue herido de gravedad al ser atacado su vehículo por un avión británico.

La batalla

Dada la escasez de combustible del ejército de Rommel, los aliados no esperaban que intentaría realizar maniobras en profundidad hacia el Oeste, atravesando la cordillera que de Norte a Sur separa Túnez de Argelia, para cortar en dos el ejército aliado desplegado en Argelia y Túnez sino que continuaría con su retirada hacia el Norte para acortar su línea de abastecimiento con el puerto de Túnez. Por ello, dejando escasamente protegido el paso de Kasserine, acumularon sus tropas al norte del mismo, a ambos lados de la cordillera.

Pero Rommel, al comprobar la situación que habían tomado las fuerzas enemigas, vio que se le ofrecía la posibilidad de efectuar un avance rápido a través del paso de Kasserine hasta Tébesa, donde se encontraban los importantes depósitos de aprovisionamiento aliados. Comenzó desplegando tropas para retener a las fuerzas enemigas situadas al Este de la cordillera. Los ataques del Kampfgruppe DAK y la 21ª División Panzer del Fritz von Broich fracasan en sus ataques en los pasos de Sbiba y Kasserine[1], pero los italianos en la forma de la 131.ª División Blindada Centauro obtienen éxito con el Cuerpo de Bersaglieri sobrepasando el 19° Regimiento de Ingenieros de Combate estadounidense del coronel Anderson Moore.[2][3][4] Cuando ataca un batallón de tanques de la Centauro por el paso los italianos abren más camino, y una columna de panzers del general von Broich comienza a atravesarlo antes de girar al norte hacia Thala.[5][6]

Al avanzar por la Carretera 17, los panzers de von Broitch pronto encuentran fuerte líneas de resistencia británicas del 2º Batallón Leicesters de la 6ª División Blindada desplegados adelante de Thala para frenar 10ª Panzer. Mientras tanto, más unidades de la 6ª División Blindada son enviados para reforzar Thala, incluyendo tres batallones completos de artillería de la 9ª División estadounidense y una compañía antitanque.

Mientras tanto, la situación para los americanos era todavía muy preocupante. En Tebessa se estaban realizando los preparativos para evacuar la sede del general Fredendall y destruir los depósito de bencina, municiones y materiales de construcción en la zona de base denominada Speedy Valle. La moral se estaba desplomando, incluyendo la del propio Fredendall.

A pesar del desorden, una segunda línea de defensa americana fue tomando forma. El Comando de Combate B (CCB) estaba ahora bloqueando el camino Tebessa. Elementos de la División Centauro alcanzaron un puesto avanzado estadounidense temprano en la mañana del 21 de febrero, y después de un breve combate, el puesto avanzado se retiró. El Grupo de Asalto Afrika Korps continuó por la Carretera 13 pero los defensores del CCB se mantuvieron firmes aquel largo día contra los repetidos ataques de los alemanes. Esa noche el Regimiento Panzergrenadier África trató de desborar el CCB, pero en la oscuridad tomaron una colina desocupada. La suerte estaba empezando a oscilar a favor de los americanos.

Los defensores británicos todavía estaban resistiendo el avance de la 10ª Panzer hacia Thala, aunque habían perdido dos posiciones. Los alemanes tuvieron que recurrir al uso de tanques Valentine británicos capturados, lo que dio resultados y la 26ª Brigada Blindada británica de Dunphy tuvo que abandonar su tercera línea de defensa afuera de Thala.

El 22 de febrero, los alemanes continuaron con sus esfuerzos para romper la última línea de defensa británica afuera de Thala. Al mando de la fuerza británica (denominada Nickforce) defendiendo Thala, era general Cameron Nicholson quien logro convencer ese día a los comandantes estadounidenses presentes en no abandonar Thala a favor del pueblo de Le Kef, a 50 millas de distancia. Dos batallones de Bersaglieri intentaron desbordar las defensas de Thala, pero el ataque italiano fue quebrado por el intenso fuego de la artillería británica.[7]El Grupo de Asalto Afrika Korps pasó gran parte del día atacando y bombardeando el CCB, que todavía defendía el camino de Tebessa.

En la tarde del día 22, la 10ª División Panzer fue ordenado a retirarse, pero el fuego estadounidense y británico fue tan feroz que la orden no podía cumplirse hasta la caida de la noche. En la Carretera 13, los ataques del Grupo de Asalto Afrika Korps contra el Comando de Combate B también cesaron, y por la tarde los alemanes comenzaron su retirada.

Grandes bajas

Los aliados sufrieron grandes bajas tanto al intentar el avance como durante la retirada a la que se vieron obligados a realizar al estar continuamente bajo el fuego de la columna de los blindados alemanes a medida que estos iban saliendo del paso. Pocos kilómetros más adelante, la fuerza alemana se encontró con una inesperada resistencia aliada que no pudieron vencer con la rápidez requerida, por lo que ante la posibilidad de quedarse sin combustible, Rommel abandonó su intento y volvió sobre sus pasos al punto de partida de la operación.

Cerca de 30.000 soldados estadounidenses habían luchado en los combates del Paso de Kasserine. Alrededor de 300 murieron, 3.000 fueron heridos y cerca de 4.000 soldados estadounidenses fueron capturados.[8]

Referencias

  1. «Rommel, wanting an even heftier punch, ordered Kampfgruppe Gerhardt of the 10th Panzer Division, re-forming at Sbeitla, to Kasserine. Rommel especially wanted the battlegroup's motorcycle battalion for what seemed another race through the pass. He met the division's new commander, Major General Fritz von Broich, at 7 A.M. at DAK headquarters in Kasserine village. Von Broich immediately angered Rommel by telling him that he did not order the motorcycle battalion to the front. Instead, he wanted to save it for the pursuit after the breakthrough. Rommel barked back that he wanted the cyclists immediately. And Rommel was furious because von Arnim, in another display of petulance, decided to keep half of the 10th in the north, including the MK VI Tiger tank detachment, "for his own purposes." Yet, Rommel's new plan to penetrate the pass was a contrast to both the 3rd Reconnaissance Battalion's first attempt to force a breakthrough at Kasserine and Hildebradt's failed attack at Sbiba Pass.» Exit Rommel: The Tunisian Campaign, 1942-43, Bruce Watson, p. 90, Stackpole Books, 2006
  2. «Rommel returned to the railway station at Kasserine which briefly served as the combined command post of the German Africa Corps and the 10th Panzer Division, and ordered these two formations to take the Kasserine Pass. In the evening dusk Rommel observed, as he dictated for his diary, 'the exciting scene of the tank battle north of the pass'. He had special praise for the 7th Bersaglieri, who attacked fiercely and whose commander fell during the attack; they threw the American, British and French forces out of the pass ....» Stauffenberg: A Family History, 1905-1944, Peter Hoffman, p.171, McGill-Queen's Press, 2008
  3. «With the available German troops exhausted and still waiting for German reinforcements to arrive, Rommel now ordered the two battalions of the 5th Bersaglieri Regiment (XIV & XXII Battalions, +-1,000 Infantry) forward to the attack. The Italians dismounted from their trucks and backed up by their mortars and the available artillery made a frontal assault on the surrounding ridges. The regimental assault companies and the heavy weapons platoons were sent forward, attacking at several suspected weak points in the Allied defensive lines. A successful breach was made about noon in the frontline minefields and defensive positions and some 800 Bersaglieri infantry stormed forward through the captured frontline strong points.» 5th Bersaglieri Regiment
  4. «The new commander of DAK Assault Group, General Bulowius, complimented them on their élan, which contributed significantly to Axis success. The Italian action was instrumental in breaking through the US positions and in opening up the road to Thala and Tebessa.» Iron Hulls, Iron Hearts: Mussolini's Elite Armoured Divisions in North Africa, Ian Walker, p.210, Crowood Press, 2006
  5. «At 4:30 P.M., 20 February, Axis troops rolled through Kasserine Pass. A battalion of the Centauro Division headed west on the road to Tebessa ... The battlegroup from the 10th Panzer Division under Fritz von Broich followed the Centauro battalion into the pass but headed north following the branch road toward Thala.» Exit Rommel: The Tunisian Campaign, 1942-43, Bruce Watson, p. 102, Stackpole Books, 2006
  6. «Axis forces also made a breakthrough on Highway 13, where the Italians of the Centauro Division spearheaded the attack. In the early morning hours, the Italians pressed their offensive, broke through the remains of the American line, and continued up Highway 13.» Facing The Fox
  7. THE 23rd FIELD REGIMENT, ROYAL ARTILLERY
  8. «More than 200 U.S. tanks were destroyed and nearly 4,000 American troops were captured.» World War II in Europe: An Encyclopedia, p. 985, David T. Zabecki, Routledge, 2015

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