Francis Galton

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Francis Galton

Sir Francis Galton nació el 16 de febrero de 1822 y murió el 17 de enero de 1911. Era un explorador y científico británico con un amplio espectro de intereses.

No tuvo cátedras universitarias y realizó la mayoría de sus investigaciones por su cuenta. Sus múltiples contribuciones recibieron reconocimiento formal cuando, a la edad de 87 años, se le concedió el título de Sir o caballero del Reino.

De intereses muy variados, Galton contribuyó a diferentes áreas de la ciencia como la psicología, la biología, la tecnología, la geografía, la estadística o meteorología. A menudo sus investigaciones fueron continuadas dando lugar a nuevas disciplinas.

Primo de Charles Darwin, aplicó sus principios a numerosos campos, principalmente al estudio del ser humano y de las diferencias individuales.

Contenido

Obra

Psicología diferencial

A Galton se le puede considerar como el padre de la psicología diferencial, al aplicar los principios de su primo, Darwin, al estudio de las diferencias individuales. Esto se oponía a las ideas psicológicas que más difusión tenían en su época: las de Wilhelm Wundt.

Para algunos, las ideas que propuso Galton supusieron un cisma dentro de la psicología, que obliga a ver las dos corrientes que nacieron como enfrentadas. Otros psicólogos ven ambas como subdisciplinas integrables.

Centró su interés en el estudio de las diferencias individuales de las capacidades humanas, siempre desde una perspectiva adaptativa y biológica. Para ello, se centró en el estudio de los procesos mentales simples.

Biología

Galton refutó la teoría de la pangénesis realizando una serie de experimentos con ratones, con el fin de comprobar si las transfusiones de sangre alteraban los caracteres heredables. Su trabajo con los guisantes y su posterior investigación en torno a la herencia de la altura lo condujeron a formular los conceptos de regresión y correlación y la Ley de Galton de la herencia ancestral.

Estadística, regresión y correlación

Las investigaciones de Galton fueron fundamentales para la constitución de la ciencia de la estadística:

  • Inventó el uso de la línea de regresión, siendo el primero en explicar el fenómeno de la regresión a la media.
  • En los años setenta y ochenta fue pionero en el uso de la distribución normal.
  • Inventó la máquina Quincunx, un instrumento para demostrar la ley del error y la distribución normal.
  • Descubrió las propiedades de la distribución normal bivariada y su relación con el análisis de regresión
  • En 1888 introdujo el concepto de correlación.

El laboratorio antropométrico

Inaugurado durante la Exhibición Internacional sobre Salud de 1884 (International Health Exhibition) y mantenido en funcionamiento durante seis años en Londres, este laboratorio le permitió no sólo recoger una inmensa cantidad de datos, sino además cobrar por los informes que realizaba, siendo el único psicólogo que pudo cobrar de sus sujetos experimentales en vez de pagarles por acudir a las pruebas.

Además, elaboró de esta manera los primeros análisis estadísticos, necesarios para la evaluación de los datos recogidos en su investigación.

Eugenesia

Galton pensó en aplicar la selección artificial al ser humano para mejorar la raza, formalizándose así por primera vez la teoría de la eugenesia. Las repercusiones del movimiento eugenésico no tardaron en llegar.

Éstas y otras teorías similares sirvieron de base a los ideales de superioridad de raza, como los del nacionalsocialismo alemán, y también tuvieron gran aceptación en el resto de Europa y en Estados Unidos. La práctica de la eugenesia se reflejó en la esterilización de personas con discapacidad intelectual, delincuentes o enfermos mentales.

La Eugenesia fue aplicada en el campo social, en los EEUU e Inglaterra, en el marco de la democracia. Las ideas del mejoramiento de la raza eran aplicadas bajo la ley y en perfecto orden constitucional. Luego el nacionalsocialismo utilizó esta ciencia como principio fundamental para desarrollar el mismo fin pero desde un régimen totalitario, provocando algunos excesos signados por la violencia. Luego de la caída del Tercer Reich en 1945, y ya desprestigiado el nazismo mediante la propaganda de los vencedores en la guerra, la eugenesia cayó en igual descrédito por su asociación a éste. Sin embargo la Eugenesia ha tenido desde sus comienzos una sólida base científica y se debe reconocer que sus fines son razonables y nobles por principio.

Es posible que el futuro de la eugenesia se encuentre signado por un resurgimiento de esta ciencia pero haciendo importantes esfuerzos por encontrar medios pacíficos y legales para alcanzar el mismo fin.

Podría objetarse que si una raza fuera demasiado saludable y enérgica habría una demanda insuficiente del ejercicio de las virtudes de compasión y abnegación, y el carácter del hombre se haría, en consecuencia, más duro. Pero no parece ser razonable el preservar razas enfermizas con el solo propósito de cuidarlas, como se protege la cría de los zorros sólo para el ejercicio del deporte y sus concomitantes ventajas. No hay que temer que la miseria desaparezca alguna vez de la tierra, o que los compasivos dejen de encontrar objetos para su compasión; antes bien, en el momento presente las existencias exceden ampliamente la demanda: la tierra está abarrotada y sobrecargada de apáticos e incapaces.
Francis Galton

Nature/Nurture

La dicotomía entre herencia y ambiente o entre Innatismo y aprendizaje fue enunciada por primera vez por Galton en la forma Nature/Nurture. A menudo se ha visto como polos enfrentados entre los que no cabían posiciones intermedias. Hoy se ve más como una gradación de elementos influyentes.

Galton subrayaba que la propia naturaleza o conjunto de dotaciones innatas del individuo era un factor determinante del éxito en la vida. Para demostrarlo, estudió a una serie de hombres eminentes. Comprobó que los padres que presentaban características sobresalientes tendían a tener hijos con iguales características, y pensó que esto debía explicarse fundamentalmente en función de la naturaleza y no de la crianza. Con el objeto de someter a análisis los datos por él recogidos, contrató al matemático Karl Pearson, inventor de un procedimiento de análisis estadístico descriptivo denominado Coeficiente de correlación, muy empleado en una variedad de situaciones de investigación.

A Galton le preocupaba además la medición de la inteligencia, y propuso una técnica conocida como el Método biométrico, que consiste en evaluar ciertas características físicas como la fuerza con que se aprieta el puño, la circunferencia del cráneo y el tiempo de reacción refleja. Si bien hoy el método biométrico ha perdido crédito, aún tiene cabida en la biología, las investigaciones sobre ejercitación física y la psicología fisiológica.

Puede decirse que el eje en torno del cual giró toda la obra de Galton fue su aseveración de que la herencia importa más que el medio. Aunque esta concepción general fue perdiendo popularidad entre los científicos de la conducta a lo largo del siglo XX, en los últimos tiempos ha recobrado alguna vigencia.

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