Canal de la Mancha

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El canal de la Mancha (en inglés, English Channel ('canal inglés'); en francés, La Manche ('La Manga'), es el brazo de mar del océano Atlántico que lo comunica con el mar del Norte, al oeste de Europa, y separa el noroeste de Francia de la isla de Gran Bretaña. El nombre no es más que una mala traducción del francés, ya que La Manche vendría a significar realmente 'La Manga', puesto que es la misma palabra que se emplea para designar a la parte de la camisa dentro de la cual se mete el brazo.

Su punto más estrecho está en el paso de Calais, donde sólo 32.55 km de distancia separan Dover y el cabo Gris-Nez.

En el estrecho, cerca de las costas francesas, existen unas islas, llamadas Islas del Canal, pertenecientes a la Corona Británica. La isla de Ouessant marca el fin occidental del canal. La península de Cotentin destaca dentro del canal.

Contenido

Formación del canal

Antes del final de la última edad del hielo, unos 10.000 años atrás, el conjunto de las islas Británicas formaban parte del continente europeo.

Al retirarse el hielo, se formó un gran lago en la parte sureste del actual mar del Norte. Un pequeño estrecho comunicó el lago con el océano Atlántico en la región de Dover y Calais.

Alrededor del VII milenio a. C. una fuerte erosión barrió el trozo para crear definitivamente el canal de la Mancha. Desde entonces la acción de las olas sobre las costas han aumentado la anchura del estrecho, un efecto que continúa hoy en día. En el Canal de La Mancha tienen lugar las mayores mareas del mundo, que se aprecian de manera espectacular en la bahía del monte Saint-Michel.

Importancia histórica

El canal siempre ha sido la mejor defensa de Gran Bretaña; le ha permitido intervenir y evitar posibles amenazas en conflictos europeos. Impidió a Napoleón y a Hitler la invasión del país.

Sin embargo, se han sucedido muchas invasiones (o intentos) como la conquista romana de Inglaterra por parte de primero Julio César y luego Claudio, la conquista anglosajona de Inglaterra, la conquista normanda tanto de Normandía como de Inglaterra, la Armada Invencible contra Inglaterra, o el desembarco de Normandía en Francia. También ha sido escenario de muchas batallas navales, como la batalla de Portland, la batalla de La Houge y el encuentro entre el USS Kearsage y el CSS Alabama.

A la vez, el Canal ha servido como vínculo común cultural y político, desde las sociedades celtas, la cultura del Imperio Romano, la fundación de Bretaña por colonos desde Gran Bretaña, hasta el Estado Anglonormando.

El comercio por el canal ha sido otro elemento importante para las sociedades de ambas orillas desde tiempos prehistóricos, producto de esto hay un gran número de puertos de importancia en ambos países en el estrecho:

  • Dover
  • Calais
  • Dieppe
  • Southampton
  • Portsmouth
  • Le Havre
  • Cherburgo

Rutas importantes de transbordadores:

  • Dover-Calais
  • Newhaven-Dieppe
  • Portsmouth-Caen
  • Portsmouth-Cherbourg
  • Portsmouth-Le Havre
  • Poole-Saint Malo
  • Weymouth-Saint Malo
  • Plymouth-Roscoff

Los centros turísticos de la costa, como Brighton, Bournemouth, Saint-Tropez, Mont Saint-Michel y Deauville, se abren al comienzo del turismo aristocrático en el siglo XX, con el desarrollo del turismo de la clase media alrededor del mundo.

El Eurotúnel

En la actualidad, muchas personas cruzan el canal de la Mancha por el "Eurotúnel" o "Túnel del Canal". Esta enorme proeza de ingeniería, propuesta por primera vez por Napoleón, conecta la isla con el continente por tren y automóvil.

Ahora es normal viajar entre París, Bruselas y Londres en el mismo tren Eurostar.

Importantes travesías en el canal

El 7 de enero de 1785, el francés Jean Pierre Blanchard y el estadounidense John Jeffries viajan desde Dover, Reino Unido, hasta Calais, Francia en un globo aerostático. Fueron los primeros en cruzar el estrecho por aire.

Matthew Webb se convierte en 1875 en la primera persona en cruzar el canal a nado. El 6 de agosto de 1926, Gertrude Ederle es la primera mujer en realizarlo al superar el récord masculino por dos horas.

En 1909, Louis Blériot fue la primera persona en cruzar el estrecho en avión desde Francia.

En 1979, en una nave llamada Gossamer Albatross, Bryan Allen gana 100.000 libras por ser el primero en cruzar el canal en una aeronave de propulsión humana. El piloto pedalea tres horas para cumplir la hazaña.

El día 26 de septiembre de 2008, el piloto suizo Yves Rossy, cruzó el canal utilizando un ala rígida de fibra de carbono propulsadas por 4 microturbinas, todo esto adheridos a su espalda (una especie de mochila jet creada por el mismo). El evento generó gran expectativa y fue transmitido en vivo a 165 países a través del National Geographic Channel.

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