Océano Atlántico

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Mapa del Océano Atlántico.

El Océano Atlántico separa América, en el oeste, de Europa y África, en el este. Se extiende desde el océano Glacial Ártico, en el norte, hasta la Antártida, en el sur. La Línea del Ecuador lo divide artificialmente en dos partes, Atlántico Norte y Atlántico Sur. Su nombre proviene del griego Atlas, uno de los titanes de la mitología griega.

Tiene forma de S y una extensión cercana a los 80 millones de km², siendo el segundo en extensión, después del océano Pacífico, cubriendo aproximadamente el 20% de la superficie de la Tierra.

La anchura del Atlántico varía de 2848 km entre Brasil y Liberia a 4830 km entre los Estados Unidos y el norte de África.

Las cordilleras submarinas situadas entre la Isla de Baffin, Groenlandia y Escocia se han establecido, de modo convencional, como el límite entre el océano Glacial Ártico y el Atlántico Norte.

Al Este, el Estrecho de Gibraltar forma el límite con el mar Mediterráneo; al oeste, el arco formado por las islas del Caribe lo separan del mar Caribe.

Al Oeste existe una conexión artificial entre el Atlántico y el Pacífico por el Canal de Panamá.

Al Sureste, la separación con el océano Índico se establece, de modo convencional, por el meridiano de 20° E. Al Suroeste la divisoria se ha establecido en la línea de mayor profundidad que va del Cabo de Hornos a la península Antártica, en el paso de Drake.

Tiene una profundidad media de 3.743 m que se obtiene gracias a una gran meseta cercana a los 3.000 m de profundidad que constituye casi todo su fondo, unida a las grandes depresiones que se encuentran en los bordes de la misma y que llegan a superar los 9.000 m en las inmediaciones de Puerto Rico. A pesar de esto, su número de islas es relativamente pequeño.

La salinidad del océano Atlántico es de unos 36 gramos de sal por kg de agua y las especies más pescadas son la sardina, el arenque y el bacalao. Además, es el océano más importante de la Tierra desde el punto de vista comercial.

Origen del nombre

El nombre «Atlántico» provendría del titán Atlas que poseía, según los antiguos griegos, las columnas que soportan el cielo (en griego antiguo, tlaô, significa «portar» o «soportar»), de las que formaban parte las míticas Columnas de Hércules (actualmente el estrecho de Gibraltar). Por lo tanto, para los antiguos, este término designaba ante todo el mar que se encontraba más allá del estrecho, por oposición al mar Mediterráneo. Su nombre también podría venir de los pueblos libios de los atlantes, descritos por Heródoto, y que poblaban las riberas norteafricanas del océano Atlántico y las montañas del macizo del Atlas marroquí, en el noreste de África. Durante la Edad Media y hasta aproximadamente mediados del siglo XVIII aparecía mencionado en los mapas y cartas de navegación con el nombre de Mar del Nord o Mar del Norte.

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