Wilhelm Bittrich

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Wilhelm Bittrich

Wilhelm 'Willi' Bittrich nació el 26 de febrero de 1894 y murió el 19 de abril de 1979. Fue un militar alemán que sirvió en la Waffen SS durante la Segunda Guerra Mundial. Alcanzó en la misma el rango de General, así como el rango de SS-Obergruppenführer en la SS.

Su actuación más recordada en la guerra es posiblemente su contribución a la derrota aliada durante la Operación Market Garden en setiembre de 1944, en Holanda.

Biografía

Nacido en Alemania, en el pueblo de Wernigerode (estado de Sajonia-Anhalt) cerca del Harz, Bittrich se presentó voluntario en 1914 para combatir durante la Primera Guerra Mundial, y en setiembre de 1915 fue nombrado Leutnant de la reserva. Pidió de inmediato ser enviado al naciente cuerpo aéreo como piloto, se integró en el Jagdstaffel 4 y ganó allí las dos primeras clases de la Cruz de Hierro.

Tras la guerra, entró a formar parte de los Freikorps, aunque los abandonó en 1920 para integrarse en la vida civil. El 9 de diciembre de 1922 se casó con Käte Blume, y en 1923 se realistó en el ejército de la República de Weimar. En 1925 empezó a trabajar como instructor de vuelo en las instalaciones secretas que la Luftwaffe tenía en suelo soviético.

Tras el cierre de dichas instalaciones en 1933, la SS buscaba desesperadamente personal con experiencia militar para emplearlos como asesores y oficiales superiores en su naciente brazo armado. Atraído por la perspectiva de una carrera en un nuevo cuerpo, Bittrich se alistó en la SS-Verfügungstruppe) en 1934, y sirvió en la misma hasta 1939, cuando esta se convirtió en la Waffen SS. Su ascenso fue meteórico: SS-Sturmbannführer el 1 de octubre de 1936], SS-Obersturmbannführer el 30 de enero de 1938, y SS-Standartenführer el 1 de junio d1939]].

Segunda Guerra Mundial

Polonia y Frente Oriental

Durante la entrada a Polonia en 1939 Bittrich estuvo destinado en el estado mayor de la división Leibstandarte Adolf Hitler de la Waffen SS, a las órdenes de Sepp Dietrich. El 1 de febrero de 1940 fue trasladado al SS-Führungshauptamt, donde trabajó durante 8 meses en la reglamentación de uniformidad de la Waffen SS. Completada su tarea, recibió un ascenso a SS-Oberführer el 1 de septiembre del mismo año, junto con el mando del regimiento Deutschland, de la Leibstandarte el 1 de diciembre.

No participó en mas combates hasta 1941 durante la Operación Barbarroja. El 19 de octubre de 1941 fue ascendido a SS-Brigadeführer y Generalmajor al recibir el mando de la 2ª División SS Das Reich en sustitución de Paul Hausser, que había sido herido en la Batalla de Moscú. En el transcurso de la misma, ganó la Cruz de Caballero de la Cruz de Hierro.

El 1 de mayo de 1942 se le encargó la formación de la 8ª División de Caballería SS Florian Geyer a partir de la 8a brigada de caballería SS. Una vez completada la expansión, combatió a su mando hasta febrero de 1943, cuando se le entregó el mando de la 9ª División Panzer SS Hohenstaufen, integrada dentro del II. SS-Panzerkorps junto con la 10ª División Panzer SS Frundsberg para la continuación de la ofensiva sobre Rusia.

El 1 de mayo de 1943 recibió un nuevo ascenso: SS-Gruppenführer y Generalleutnant de la Waffen SS. Prosiguió las operaciones en el Frente Oriental hasta octubre, momento en que su división se retiró a Francia y Bélgica para reequiparse. En marzo de 1944 se reincorporó al frente ruso, combatiendo en el sector de Tarnopol.

Frente Occidental

El 6 de junio de 1944, con el desembarco aliado en Normandía, el II. SS-Panzerkorps al completo recibió la orden de trasladarse a Francia. A su llegada el 29 de junio, Bittrich tomó el mando del cuerpo de ejército. Su intervención resultó decisiva para retrasar el avance aliado en Caen y rescatar de la bolsa de Falaise al 7. Armee y el 5. Panzerarmee, aunque a costa de muchas bajas en hombres y equipo. Por estas acciones recibió el ascenso a SS-Obergruppenführer y General el 1 de agosto, y las hojas de roble para su Cruz de Caballero el 28 de agosto.

El II. SS-Panzerkorps fue retirado en setiembre de 1944 a la zona de Arnhem, en Holanda, para reequiparse y reabastecerse. Justo cuando estaban en mitad del proceso, el 19 de septiembre, empezó la Operación Market Garden. La presencia del cuerpo de ejército de Bittrich no fue detectada por los servicios de inteligencia aliados, y la 1a Division Aerotransportada británica saltó justo en medio de sus posiciones. Bittrich consiguió rodearles por completo, causándoles gran cantidad de bajas. El día 24, con la situación completamente bajo su control, Bittrich accedió a un alto el fuego de 2 horas para permitir que fueran evacuados más de 2.000 heridos británicos de la bolsa de Arnhem, pasando a los hospitales de campaña de su cuerpo de ejército.

El 16 de diciembre de 1944 el cuerpo de ejército de Bittrich, encuadrado dentro del 6. SS-Panzerarmee bajo el mando de Sepp Dietrich, tomó parte en la Batalla de las Ardenas. A pesar de los éxitos iniciales, las formaciones alemanas no tenían efectivos suficientes para poder mantener una ofensiva en condiciones, y pronto quedaron estancados.

El abandono definitivo de la ofensiva de las Ardenas y la inminencia de la ofensiva soviética al sur del Frente Oriental empujaron al Oberkommando der Wehrmatch a trasladar el II Cuerpo Panzer-SS a Hungría en febrero de 1945. Allí, las machacadas unidades de Bittrich no fueron capaces de impedir la penetración del ejército soviético, de modo que se las reasignó a la defensa de Viena. El 2 de abril se inició el asalto a la ciudad, pero Bittrich se retiró combatiendo de la ciudad siguiendo el Danubio. A su juicio, Viena ya estaba perdida y no tenía sentido someterla a un combate inútil. Siguió combatiendo y retirando a sus tropas hacia el oeste, hasta rendirse a los americanos el 8 de mayo de 1945.

Posguerra

Tras casi tres años como prisionero de guerra, en enero de 1948 Bittrich fue entregado a las autoridades militares francesas, acusado de crímenes de guerra en Francia. El proceso no empezó hasta el 16 de junio de 1953 ante un tribunal militar de Marsella, tras una batalla legal en la cual finalmente se le retiró la condición de prisionero de guerra.

La acusación consistía en la petición de responsabilidades por el fusilamiento de 17 miembros de la Resistencia francesa en Nîmes por parte de la compañía de Feldgendarmerie (policía militar) de la división Hohenstaufen. Durante el juicio quedó demostrado que Bittrich solo se enteró de los hechos a posteriori, y tomó medidas penales inmediatamente contra los responsables del fusilamiento ilegal. Sin embargo, se le condenó a 5 años de prisión, siguiendo el argumento de que los jefes divisionarios debían hacerse responsables de los actos de sus subordinados (la condena para el jefe de la compañía fue de 20 años).

Tras cumplir su condena, Bittrich se asentó con su esposa en Wolfratshausen, cerca del lago Starnberger, y allí vivió hasta el fin de sus dias, el 19 de abril de 1979.

Militar heroico

Wilhelm Bittrich pertenecía, al igual que Paul Hausser y Felix Steiner, a un grupo de oficiales militares de carrera que derivaron hacia la Waffen SS empujados principalmente por la asfixiante situación de sus carreras en el '"ejército de los 100.000 hombres", y que fueron en gran parte responsables de la elevada profesionalidad militar mostrada por el brazo armado de la SS.

Bittrich formó parte hasta su muerte de la asociación de ex combatientes de la Waffen SS, y se sentía orgulloso de su papel durante la Segunda Guerra Mundial.

En una carta a la directiva de la asociación de excombatientes de la Waffen SS dos años antes de su muerte, Bittrich expresaba lo siguiente: ' "Pido por favor que no se hagan discursos en mi funeral, y que se abstengan cordialmente de mencionar cualquier premio o servicio del finado. Se lo agradecería mucho. Solo un amor se llevará al otro mundo el ex general de la Waffen-SS Bittrich: el amor a su tierra natal, Alemania".

En la película de 1977 "Un puente lejano" fue encarnado por Maximilian Schell.

Condecoraciones recibidas

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